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人类探测器传回遥远的天体像科学家:“从未见过这样的星体”

上世纪末哈勃望远镜拍摄到的创世之柱,让人们感受到了宇宙深处的魅力,该照片也被评定为哈勃望远镜拍摄的十佳照片之一。

创世之柱所在的天鹰星云也被称之为“M16星云”

那么二十多年过去,人们是否在宇宙中还发现了另外的惊奇事物?

显然是有的,2019年“新视野号”就传回了一个形状怪异的天体图像,很是惊人。

不平凡的“新视野号”

拍摄到该星体的“新视野号”有何任务?这怪异天体处于什么位置?有多特别?对人类探索宇宙有何帮助?能让科学家惊呼从未见过如此星体,探测器拍摄到的最遥远星体,到底是个什么形状?

人类对宇宙的探索

人类对宇宙的探索古已有之,只是在航天航空科技发展之前,人们只能通过地面辅助观测和一些猜想来描绘地球之外的世界。

不过即使如此,古代人类的许多天文理论和结论也已经被现代科技和事实证据所证实。

从探测器到载人飞船,人们对宇宙的探索好像越来越顺利,但同时随着对宇宙的了解,人们也逐渐发现其隐藏的部分深不可测,不知道人类需要花多久的时间才能将其了解透彻,又或者说可能永远不行。

人类的航天事业自从启程就从没有停下过脚步

饭要一点一点吃,我们当然不会想着能花个一年两年就把宇宙的秘密全都揭开,毕竟以目前的科技发展水平,人们连宇宙的边界都还没能确定。

所以人们从地球和地球所处的太阳系中开始查起,可别觉得这范围小了,即使它们对于宇宙来说微不足道,但其实太阳系的范围是很大的,要将太阳系搞清楚也很困难。

多年来,科学家们分别向月球、金星、木星等天体发射了多个探测器,搜集其资料加以分析,想要了解这些星球是如何形成,又是否有生命存在?

但始终没有大的进展,于是人们又将目标投向了更远的地方——太阳系的边缘,人们在那附近发现了冥王星,原本也将其列为了太阳系的九大行星之一,但后来又将其归为矮行星的阵容。

冥王星的正反面

冥王星所处位置是太阳系边缘的小行星带——柯伊伯带,说是小行星带其实比木星火星之间的小行星带要宽上许多,总质量也是其20-200倍。

柯伊伯带是位于太阳系的海王星轨道外侧

不过距离远只是给人们观测的难度提高了一些而已,并不能阻挡人类探索它的脚步,于是承载着很高期待的“新视野号”探测器出现了。

新视野号探测器

“新视野”号探测器于2006年1月成功发射,到目前为止已经在太空服役了16年,它在设计之初就肩负着探测柯伊伯带中天体的任务,以解开太阳系演化的秘密。

它也确实没有辜负人类的期望。

新视野号的主要任务是探访冥王星及其卫星

2015年为科学家传回了有关冥王星的大气和表面的宝贵数据,更是在2019年的第一天与人类探测史上最遥远的天体来了一次邂逅。

美国航天局在2019年的2月23日,公布了一组由“新视野”号拍摄的照片,照片中便是当时邂逅的天体,引起了很大的反响。

惊人星体的出现

科学家将该天体命名为Ultima Thule,意为超出界限的事物。

Ultima Thule酷似雪人的天体,由两个球状物体组成

当时的照片显示,该天体是由两个规整球状连接而成的雪人形状,由于以前并未接触过这样的“连体星”,所以人们对此很感兴趣,纷纷期待新视野号传回更多的数据和图像。

结果等到新数据传回,人们却发现它跟第一次看到的时候不一样了,虽然还是由两个球状物质构成,但明显扁了很多,尤其是较小的那个球体看起来就像是干瘪的核桃,较大的那个更像是一块大饼。

科学家被眼前的图像所震惊,因为在这之前人们始终认为宇宙中的天体都是较为规整的圆球状,而Ultima Thule的形状显然已经属于“怪异星体”的那一列了。

不走寻常路的Ultima Thule

加上它是目前人类探测器所触及到的最远、最古老的天体,所以科学家们更加关心,这颗位于太阳系边缘的天体,是否有能揭开太阳系演化秘密的能力。

其实Ultima Thule早在1997年6月3日就被我国天文学家发现,不过当然没能观测到它的形状等具体信息,我们还将其名称改成了极富浪漫色彩的——天涯海角。

天涯海角是到目前为止,人类所探访的最遥远天体,与地球的距离约为66亿公里。

回到对图像和数据的分析,科学家们发现该星体与地球一样,有着自转和公转,所以它们的运动看起来就像是,一块大薄饼连接着有些干瘪的核桃,倒过来倒过去,就像沙漏一样翻转。

换个角度换个造型的Ultima Thule

科学家们认为Ultima Thule自转一周的时间要比地球短大约9个小时。

根据传回的数据分析,该星体表面的主要构成成分可能是水、甲烷和氮气等化合物。

除了连接Ultima Thule的两部分形状有所不同,它们斑驳的外观和砖红色调倒相对比较一致,不过两者连接处的红色要比其他部分淡上一些。

对此科学家的解释是,由于Ultima Thule处在太阳系的边缘,几乎没有受到太阳的热量照射,所以该星球几乎都被冰块覆盖。

这些冰在遭受到来自宇宙中的辐射之后,才可能变成了暗红色调,至于连接部分的较淡颜色则可能是松散颗粒掉入连接处的壕沟形成。

Ultima Thule星体的表面有着厚厚的冰层

Ultima Thule的意义

科学家表示,该星体的详细数据对于科学家研究太阳系的形成有很重要的作用。

因为他们发现目前的Ultima Thule星体,很可能与其形成之初的构造并没有多少差别,也就是说人们有机会探测到几十亿年前的物质。

只是关于该星体的疑问还需要更长的时间来解答,人们目前接收到的新视野号探测器的数据还很少,更多的资料需要20个月左右传送到地球。

据估计分析完这些数据大概需要两年左右的时间。

有关Ultima Thule的真相还需要等待

柯伊伯带

柯伊伯带是指位于太阳系外缘的一个小行星带,距离太阳大约 30个天文单位。

该假说的第一次提出是在1930年,由一位爱尔兰裔天文学家提出的。

该天文学家认为既然在该区域发现了冥王星,那么这附近还有许多天体没被发现,当然他只是提出了这个假设,但没有为其命名,毕竟那时候还没有相关证据。

后来人们果然陆续在该区域发现了上千个天体,1951年Kuiper发表文章称,在太阳系形成早期,冥王星附近就出现了一个带状结构,不过Kuiper认为该结构早已经不复存在。

事实证明Kuiper的猜测对了一半,冥王星附近确实存在一个小行星带,但它并没有消失,这条行星带也还是以Kuiper的名字所命名了——柯伊伯带(Kuiper belt)。

柯伊伯带太阳系的神秘边缘地带彗星形成的摇篮

柯伊伯带算是太阳系外的一个恒星盘,与小行星带一样,它也是由太阳系最初形成时不要的残留物组成的。

虽然柯伊伯带已经处于太阳系的边缘,但在它的外侧还有一个更为神秘的东西——奥尔特星云。

前面说到Ultima Thule是人类探测器目前到过的最遥远的星体,所以人类对于奥尔特星云并没有很多的了解,大部分都是猜测,毕竟没有搜集到任何相关证据。

天文学家认为奥尔特星云是50亿年前形成太阳及其行星的星云之残余物质,并包围着太阳系。

它与小行星带不同,是一个圆浑的状态,就像前面说的将整个太阳系给包裹住了,是一个球体云团。

奥尔特星云布满着不少不活跃的彗星

奥尔特星云与太阳相距甚远,大约有50000~100000个天文单位。

奥尔特星云就像一个保护罩一样,将太阳系与宇宙的其它区域隔离开来,人们要想抛开该云团的迷雾,还需要更多的努力,目前还是先研究更近的柯伊伯带的怪异天体。

不过人们对探索太阳系之外,还是挺有信心的,毕竟在几十年之前,人们连地球都没出去过。

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